Les réseaux, toile de fond des rapports sociaux

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Amis, connaissances, carnet d'adresses, les relations jouent un rôle économique important. Et constituent un facteur d'inégalités souvent insoupçonné.

1. Un concept plus vaste qu’il n’y paraît

Aujourd’hui, lorsqu’on parle de réseaux sociaux, on pense immédiatement à Facebook, Twitter et autres plateformes d’échanges sur le web. Des outils qui ont effectivement transformé nos manières d’entrer en relation et d’échanger avec autrui, brouillant notamment les distinctions usuelles entre sphère privée et sphère publique, ou encore entre amis et vagues connaissances. Mais les chercheurs n’ont pas attendu Internet pour s’intéresser au rôle de nos relations personnelles dans la vie sociale.

Dans les années 1930, le psychologue Jacob Moreno mène une enquête au sein d’un institut de rééducation pour adolescentes (Who Shall Survive ?, 1934). Il demande à chacune des quelque 500 pensionnaires de citer les cinq personnes avec lesquelles elles voudraient le plus cohabiter et les cinq avec lesquelles elles aimeraient le moins le faire. Par ce test sociométrique, il va mettre en évidence une structure informelle sous-jacente de circulation de l’information : par exemple, les plans d’évasion ne s’organisent pas dans un pavillon en particulier, mais suivent les réseaux d’affinité identifiés.

Au début des années 1950, l’anthropologue John Barnes va séjourner deux ans parmi les habitants d’une petite île norvégienne et reconstituer minutieusement les différentes relations qui unissent ces derniers. Il met ainsi en évidence, à côté des relations administratives et économiques officielles, l’existence d’un système informel enserrant dans un vaste filet toute la population. Un véritable "petit monde" dont Stanley Milgram et John Travers vont montrer, à la fin des années 1960, qu’il s’étend en fait à l’ensemble de la société étasunienne. Leur équipe va en effet constituer aléatoirement trois groupes d’une centaine de personnes dans trois Etats très distants et les charger de faire parvenir un document à un individu cible, agent de change à Boston, par l’intermédiaire de leurs propres relations. En moyenne, il ne faudra à chacun passer que par un peu plus de cinq intermédiaires pour faire arriver le paquet à bon port, suggérant l’idée que nous sommes en fin de compte tous reliés par une chaîne de seulement quelques connaissances.

A la suite de ces expériences pionnières, l’analyse des réseaux sociaux va devenir un champ de recherche à part entière. Ses spécialistes ont ainsi découvert le rôle crucial de la forme et de la densité des réseaux dans l’évolution des états affectifs, dans l’obtention de certaines ressources (emploi, logement, etc.), dans les dynamiques d’innovation, et plus généralement dans le fonctionnement des marchés économiques de toutes sortes, soulignant une fois de plus combien ces derniers s’éloignent du modèle théorique de la concurrence "parfaite".

2. Les réseaux au coeur de l’économie

Les recherches de Mark Granovetter vont en particulier mettre en évidence les imperfections des marchés concrets. La première d’entre elles concerne l’information : cruciale avant d’engager toute action, celle-ci est loin d’être accessible de manière complète et fiable à l’ensemble des agents. Or les réseaux peuvent jouer un rôle essentiel pour en améliorer la circulation et la qualité. En la matière, ce ne sont pas forcément les relations dont nous sommes les plus proches qui constituent la ressource la plus indispensable, mais au contraire les plus distendues.

Part des sociétés européennes utilisant les médias sociaux pour recruter du personnel, en %
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Lecture : en 2013, 32 % des sociétés de 10 personnes ou plus du secteur de l’information et de la communication utilisent les médias sociaux pour recruter du personnel.

Champ : sociétés de 10 personnes ou plus des secteurs principalement marchands hors secteurs agricole, financier et d’assurance implantées dans l’Union à 28.

N. B. : réseaux sociaux (Facebook, LinkedIn, Xing, Viadeo, Yammer, Google+...), blogs ou microblogs (Twitter, Present.ly...), sites web de partage de contenus multimédias (Youtube, Flickr, Picasa, Slideshare...), wikis et autres outils de partage des connaissances.

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Mark Granovetter démontre cette "force des liens faibles" dans un célèbre article de 1973 ainsi intitulé. Son enquête auprès de 1 000 cadres de Boston révèle que ce sont les relations les plus distendues, anciens camarades d’école ou des amis d’amis, qui jouent un rôle décisif dans l’emploi car, évoluant dans des milieux qui nous sont étrangers, elles donnent accès à davantage d’informations. A l’inverse, les personnes auxquelles nous attachent des liens forts (famille, amis) fréquentent souvent les mêmes cercles sociaux que nous, et n’offrent que des informations redondantes.

Par la suite, Mark Granovetter a mis en évidence l’interdépendance entre carrière professionnelle des individus et composition de leur réseau social. Si la composition du réseau influe sur la carrière, elle va aussi évoluer au gré des changements de poste et ouvrir ainsi de nouvelles opportunités. La force des liens faibles ne se limite par ailleurs pas à l’emploi : elle peut également faciliter l’acquisition d’autres ressources rares, comme un logement ou... un partenaire conjugal !

Approfondissant ces travaux, Ronald Burt va montrer en 1992 que les ressources dont un individu bénéficie de par son réseau social ne tiennent pas seulement à la quantité ou à la qualité de ses liens, mais aussi à sa position au sein de ces réseaux. Le fait qu’un individu soit situé dans un "trou structural", c’est-à-dire à l’intersection entre plusieurs réseaux peu ou pas connectés entre eux, peut ainsi représenter une source d’avantages particuliers dans la mesure où il constitue un point de passage obligé des ressources, informationnelles ou autres, entre ces derniers.

Le recours aux réseaux personnels permet par ailleurs, selon Granovetter, d’économiser certains coûts, de prospection notamment. Il favorise également la confiance entre les parties et alimente un sentiment d’obligation réciproque, contrecarrant les effets des asymétries d’information*. En étudiant le marché du financement des PME de Chicago, Brian Uzzi montre ainsi en 1999 que les dirigeants qui cultivent des relations personnelles avec leur banquier bénéficient de taux d’intérêt inférieurs aux autres.

Taux d’adhésion à au moins une association selon la catégorie socioprofessionnelle
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Taux d’adhésion à au moins une association selon la catégorie socioprofessionnelle

Champ : France métropolitaine, individus de 16 ans ou plus*, personnes occupant un emploi, chômeurs et retraités.

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La structure des réseaux sociaux joue encore un rôle décisif dans nombre d’opérations économiques, comme les créations d’entreprises1, les fusions-acquisitions*, la détermination des stratégies et des modes de gouvernance des firmes ou encore les processus d’innovation. Les inventions les plus radicales ne viennent souvent pas des individus les plus intégrés mais, au contraire, des plus périphériques - en particulier à l’intersection de "trous structuraux" -, moins enclins à se conformer aux routines de pensée qui y dominent. Un réseau trop cohésif n’est donc pas nécessairement un atout.

3. Un capital social inégalement réparti

Pour résumer l’influence que la taille et la structure des réseaux sociaux exercent sur nos existences, les sociologues ont forgé la notion de "capital social". Plusieurs définitions de ce capital coexistent néanmoins.

Dans Bowling Alone (2000), Robert Putnam en fait un attribut des sociétés prises dans leur ensemble. Selon lui, plus les réseaux y sont développés entre leurs membres, plus la cohésion et, partant, le bien-être y sont élevés. Or la baisse de l’appartenance associative qu’il constate aux Etats-Unis - symbolisé par l’apparition de joueurs de bowling solitaires - indique selon lui un déclin du capital social du pays. Une approche qui occulte cependant la dimension inégalitaire du phénomène.

Celle-ci est au contraire au coeur de la réflexion de Pierre Bourdieu, qui définit le capital social comme "les ressources actuelles ou potentielles qui sont liées à la possession d’un réseau durable de relations". Ce réseau est lui-même le produit de "stratégies d’investissement social consciemment ou inconsciemment orientées vers l’institution ou la reproduction de relations sociales directement utilisables"2. A l’instar des autres formes de capitaux - économique et culturel - identifiés par le sociologue, le capital social s’accumule et participe à la reproduction de la stratification et des inégalités sociales.

Les enquêtes montrent en effet que le nombre de contacts s’élève avec le niveau de diplôme3, tout comme l’adhésion associative. A cet aspect quantitatif s’ajoute le fait que toutes les relations ne sont pas aussi "rentables". Or, concernant le choix des amis ou du conjoint, le capital va aussi au capital ou, pour reprendre un autre adage, "qui se ressemble s’assemble". La persistance de l’homophilie* et de l’homogamie* fait que les réseaux se constituent largement à l’intérieur d’une même classe sociale, via la fréquentation des mêmes lieux et les affinités d’habitus*.

Dans une enquête originale auprès des salariés du secteur de la sécurité à Toronto, la sociologue Bonnie Erickson a par ailleurs montré que les membres des classes supérieures possèdent des réseaux plus diversifiés socialement. Ceux-ci leur apportent une plus grande variété de références culturelles. Un atout dans les conversations, qui favorisent les réseaux et les carrières4.

D’autres chercheurs ont mis en évidence l’interpénétration des réseaux des élites économiques, politiques ou médiatiques. Soigneusement cultivée par la fréquentation de certains espaces communs, tel le dîner mensuel du club du Siècle, celle-ci contribue ainsi à expliquer le conformisme de leur vision économique et sociale5. Loin de s’opposer, l’approche en termes de classes sociales et l’analyse des réseaux s’enrichissent donc mutuellement.

  • 1. Voir "Dynamique des réseaux interpersonnels et des organisations dans les créations d’entreprises", par Michel Grossetti et Jean-François Barthe, Revue française de sociologie vol. 49, 2008/3, pp.585-612.
  • 2. Voir "Le capital social",
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    Actes de la recherche en sciences sociales n° 31, 1980.
  • 3. Voir "La sociabilité, une pratique culturelle", par François Héran, Economie et statistiques n° 216, décembre 1988, pp. 3-22, accessible www.persee.fr
  • 4. Voir "Culture, Class and Connections", American Journal of Sociology n° 102, 1996, pp. 217-251.
  • 5. Voir par exemple le dossier "Le pouvoir économique", Actes de la recherche en sciences sociale n° 190, 2011.
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Pour en savoir plus

  • Sociologie des réseaux sociaux, par Pierre Mercklé, La Découverte, 2011 (3e éd.).

    La vie en réseau. Dynamique des relations sociales, par Claire Bidart, Alain Degenne et Michel Grossetti, coll. Le lien social, PUF, 2011.

    Le capital social, par Sophie Ponthieux, La Découverte, 2006.

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